Avance en la malaria mientras los científicos encuentran un microbio «que puede detener» a los mosquitos que propagan enfermedades mortales.

Los científicos han descubierto un microbio que dicen que puede prevenir que los mosquitos transmitan el paludismo.

Jeremy Herren, investigador del Centro Internacional de Fisiología y Ecología de los Insectos, dijo a Euronews que era un primer paso crítico hacia «una nueva forma de controlar la malaria».

Los mosquitos infectados transmiten la malaria a los humanos, por lo que cualquier control sobre el número de insectos con la enfermedad puede ayudar a salvar vidas.

La Organización Mundial de la Salud estima que el paludismo mató a 405.000 personas en todo el mundo en 2018, más del 90% de las cuales se encontraban en África.

¿Qué es este microbio?
Es un pariente lejano de los hongos, o microsporidio, que habita en otro organismo, explicó Herren.

«Muchos de ellos causan enfermedades en los insectos, pero éste ha optado por no causar un daño manifiesto a su mosquito huésped: es un ‘simbionte'».

«Cuando un parásito como este se asocia constantemente con sus huéspedes, tienden a mejorar su propia supervivencia ayudando a sus huéspedes a sobrevivir.

Este microbio en particular «se transmite a través de las generaciones de mosquitos, lo que probablemente explica por qué ha optado por ‘ayudar’ en lugar de ‘dañar’ a su huésped mosquito», añadió Herren.

¿Cuándo y cómo puede aplicarse para detener la propagación de la malaria?
«Usar un organismo vivo como prevención o tratamiento no es nuevo, pero requiere que se respondan muchas preguntas primero,» dijo Morgan Gaïa, un investigador postdoctoral del CEA – Genoscope.

«¿Hay otro posible huésped para el parásito que podría propagarlo fuera de control? ¿Cuál es el mecanismo de control de la malaria a través de esta infección parasitaria, y sería posible o más seguro imitarlo en lugar de usar el parásito entero? ¿Cómo diseminar los parásitos? ¿Tiene la infección con este parásito otros efectos que podrían ser negativos? ¿Son todos los mosquitos portadores de malaria sensibles a este parásito, y la infección se mantendrá con el tiempo?

«Puede que ya tengan algunas respuestas, pero no es una decisión trivial, y es probable que lleve algún tiempo», añadió. «Sin embargo, esto suena como una pista muy prometedora».

El grupo de científicos está estudiando actualmente la epidemiología del microbio en las poblaciones de mosquitos en cautiverio.

Esta es una segunda fase de investigación que durará hasta finales de 2021.

«Esto nos permitirá entender las rutas y tasas de propagación, en cuyo momento podremos diseñar una estrategia de despliegue», dijo Herren.

«Lo que es muy alentador es que se trata de un microbio natural que ya está presente en algunas poblaciones de mosquitos en África y, por lo tanto, existe un riesgo mucho menor asociado a su diseminación, en comparación con la introducción de un agente extraño.

«Creo que a la luz de esto, si se propaga bien, podríamos tener algo útil en un plazo relativamente corto», concluyó el investigador.

¿Qué importancia tiene este descubrimiento?
Herren dijo que el estudio ha demostrado que el microbio puede hacer a los mosquitos «resistentes a la malaria» y que es muy eficiente para bloquear la transmisión de la infección.

«El segundo paso es aumentar los niveles del microbio en los mosquitos, lo cual será la parte difícil, pero es muy alentador ver lo infeccioso que es este microbio», añadió. «Su capacidad de transmitirse de un mosquito madre a su descendencia es una característica increíblemente poderosa».

Herren dijo que los científicos están estudiando otras formas en que el microbio podría propagarse a través de la población de mosquitos, como la liberación de esporas.

La Dra. Segenet Kelemu, directora general del ICIPE, dijo: «Dados los recientes acontecimientos en África y a nivel mundial, la importancia de los avances científicos nunca ha sido más real. La actual pandemia de coronavirus, el actual brote de langosta en África oriental y la invasión de gusanos del ejército de otoño que se viene produciendo desde 2016 constituyen un llamamiento muy urgente a la acción para la ciencia y los científicos, los encargados de formular políticas y los asociados para el desarrollo».

Un descubrimiento crítico para África
En 2018, la Organización Mundial de la Salud (OMS) estimó que había 228 millones de casos de paludismo en todo el mundo y 405.000 muertes.

Para poner esto en contexto, desde el comienzo del brote de COVID-19 hace más de cinco meses, se estima que ha habido más de 3 millones de casos en todo el mundo y 250.000 muertes.

Pero la incidencia de la malaria es desproporcionada. En 2018, África albergó el 93% de los casos de malaria y el 94% de las muertes por malaria.